The Disaster – El Desastre



I wish I was not writing this story at this moment. But I want to do it, because I want to make visible the work of the rescue people in Guatemala who tried to save people, risking their own life after the Volcano disaster of last Sunday.  I want to honor all women and men, who immediately offered help, shelter to victims, food, medical supplies and psychological support.  I want to thank the volunteers, walking for miles on foot, through rivers, over hilltops and rough area, to reach the remaining villages cut off from all infrastructure and food, after that pyroclastic clouds had passed by and left destroyed several entire villages and roads. The National Peasant Association (ANC), indicated that they are in talks now, with the leaders of the affected communities to make a plan to help the communities overcome the problems caused by the disaster.

At the same time, I want to make visible how an incompetent and unwilling government, historically not interested in the lives of Guatemalan rural families, has failed so painful and so hard in not doing what they could and should have done, so that about 100 people lost their lives and still around 200 men, women and children, entire families of twenty thirty forty members, are still missing until today.

The disaster, that was the most aggressive eruption of the Volcano el Fuego in more than 40 years, spewing streams of red-hot lava and shooting out thick smoke and ash on Sunday 3 June at 14h30 in the afternoon, that rained down onto several regions and the capital, Guatemala City, 30km away from the hardest-hit area.

Even though the Fuego volcano is an unpredictable one, on that particular Sunday, around 6:00 am,  vulcanologists of INSIVUMEH had noticed an increased activity and had recommended to evacuate the area, a recommendation that CONRED, the Guatemalan disaster agency had not taken seriously until it was too late. They had only given a yellow alert, standing for heavy rain.  An alert that would not result in any evacuation, obviously.

So neighbors were not warned in advance, until they saw the enormous pyroclastic cloud themselves, coming down the hills with high speed, rolling right into them. One of CONRED’s local officials died in this cloud in a late attempt to warn people, but the warning came too late. CONRED has way too little resources and staff, resulting in the non-existence of effective evacuation plans for disasters like this. Instead, they rely on training of community leaders and community evacuation plans. But if people don’t receive a warning, then these plans are of no value, as turned out to be last Sunday.

Bureaucracy and governmental incompetence showed its ugly face too, resulting for example in the fact that the government had to wait for 72 hours (according to a law), before they could formally ask for international aid.  72 hours during which valuable time got lost to find any survivors alive; it was a race against time since many got trapped under tons of hot dust, ashes and rocks.  Supplies, collected by people who cared and coming from El Salvador, got stuck at the border, because of tax regulations and other administrative nonsense. In the end they had to turn around and were never allowed to enter the country (despite official announcements declaring the opposite).

While many social and civil society organizations, private companies, even the organized crime (how weird was that), started to collect help and bring it to the affected region, in some places the government claimed the goods, with help of armed forces, and told volunteers to leave. Aid was put in bags with the logo of official social welfare instances and offered as official aid instead.

Official instances did not even know how many people were living in the hardest-hit two villages nearby the volcano. That became painfully visible this week when there was a discussion about how many people, in fact, were still missing.  110 dead and 192 officially missing, and about 3000 persons evacuated. But, in fact, the formal population register did not have formal numbers on how many people were registered there. For some time, it was said that there would still be more than 2000 people missing, seen the hundreds of persons outside the morgue, still waiting anxiously for news about their loved ones.  For now, there is a consensus that between 200-400 persons are still missing, the formal number remains on 192, with no certainty.

It is a fact that the affected villages were situated dangerously close to a Volcano that is always active. People were used to hear rumble coming from insight the Volcano, with eruptions now and then, and up to six small explosions every hour, day and night. The villages settled a bit more than 20 years ago, in an informal way (no registration), nearby the Volcano, because the land is very fertile.  Many of the affected people are humble, working as farmers or seasonal workers, living on land that is not really apt for living, seen the high risk.

In Guatemala however, there is a history of exclusion and little attention to rural communities. People live where they can live and that is where, logically, these lands become an alternative for them. One of the first reactions of the Guatemalan president was that he had no cent left for this kind of emergencies. Social media got overwhelmed by unbelief and reactions of vicarious shame. Adding to this a very weak institutional structure, then you get, as a result, highly vulnerable communities.

When the eruption struck, people who could not flee timely tried to hide in their house. But their homes would become their grave, with a few exceptions who escaped miraculously the clouds with lava, mud and superheated debris rolling over and entering the houses.

I have cried this week, several times, seeing and hearing on the news the heartbreaking stories of the survivors: a young adult desperately crying for his mother on the roof of his house, the rest was not visible anymore and his mother was still somewhere inside, buried under the debris. A woman sobbing because she lost her whole family, brothers, sisters, parents.  A man looking around in despair, into grey air and environment, on a place where his house used to stand, trying to understand he will never see his wife and kids again.  Another woman who found two of her children back alive but three were still missing. Many lives have changed forever on that Sunday afternoon.

In the nineties, I lived for almost eight years in that region, about 20 km away from that volcano. I used to see the Fuego Volcano, and neighbor volcano the Acatenango, out of my window, like twins looking out majestically over the area.  I know the region well, it is beautiful and full of nature. But last week, it turned into a dark and deadly spot, nature showing its power and dominance once more, with survivors trying to understand what just happened to them, still far from taking up their lives again.


If you want to help




Quisiera que no estuviera escribiendo este relato en este momento. Pero quiero hacerlo, porque quiero hacer visible el trabajo de las personas de rescate en Guatemala que trataron de salvar a las personas, arriesgando su propia vida, después del desastre del Volcán del domingo pasado. Quiero honrar a todas las mujeres y hombres, que de inmediato ofrecieron ayuda, refugio a las víctimas, alimentos, suministros médicos y apoyo psicológico. Quiero agradecer a los voluntarios, caminando millas a pie, a través de ríos, sobre colinas y áreas difíciles, para llegar a las aldeas restantes aisladas de toda infraestructura y comida, después de que las nubes piroclásticas pasaran y dejaran destruidas varias aldeas y caminos enteros . La Asociación Nacional Campesina (ANC) indicó que ahora están en conversaciones con los líderes de las comunidades afectadas para hacer un plan que ayude a las comunidades a superar los problemas causados ​​por el desastre.

Al mismo tiempo, quiero hacer visible cómo un gobierno incompetente y poco dispuesto, históricamente no interesado en las vidas de las familias rurales guatemaltecas, ha fallado tanto y tan dolorosamente al no hacer lo que podría y debería haber hecho, de modo que alrededor de 100 personas perdieron la vida y todavía alrededor de 200 hombres, mujeres y niños, familias enteras de veinte treinta hasta cuarenta miembros, siguen desaparecidos hasta el día de hoy.

El desastre, que fue la erupción más agresiva del Volcán El Fuego en más de 40 años, arrojando arroyos de lava y arrojando humo espeso y cenizas el domingo 3 de junio a las 14:30 de la tarde, lloviéndolo sobre varias regiones y la capital, Ciudad de Guatemala, a 30 km del área más afectada.

Aunque el volcán de Fuego es impredecible, ese domingo en particular, alrededor de las 6:00 a.m., los vulcanólogos de INSIVUMEH notaron una mayor actividad y recomendaron evacuar el área, una recomendación de que CONRED, la agencia guatemalteca de desastres no se había tomado en serio hasta que fue demasiado tarde. Solo habían dado una alerta amarilla por la lluvia. Una alerta que no daría lugar a ninguna evacuación, obviamente.

Entonces los vecinos no fueron advertidos de antemano, hasta que vieron la enorme nube piroclástica ellos mismos, bajando las colinas a gran velocidad, rodando directamente hacia ellos. Uno de los funcionarios locales de CONRED murió en esta nube en un intento tardío de advertir a la gente, pero la advertencia llegó demasiado tarde. CONRED tiene muy pocos recursos y personal, lo que resulta en la inexistencia de planes efectivos de evacuación para desastres como este. En cambio, dependen de la capacitación de los líderes de la comunidad y los planes de evacuación de la comunidad. Pero si las personas no reciben una advertencia, entonces estos planes no tienen ningún valor, como resultó ser el domingo pasado.

La burocracia y la incompetencia gubernamental también mostraron su feo rostro, lo que resultó, por ejemplo, en el hecho de que el gobierno tuvo que esperar 72 horas (según una ley), antes de que pudieran solicitar ayuda internacional formalmente. 72 horas durante las cuales se perdió un tiempo valioso para encontrar sobrevivientes vivos; fue una carrera contra el tiempo ya que muchos quedaron atrapados bajo toneladas de polvo caliente, cenizas y rocas. Los suministros, recolectados por personas que se preocupaban y venían de El Salvador, se quedaron atrapados en la frontera debido a las regulaciones impositivas y otras tonterías administrativas. Al final tuvieron que dar la vuelta y nunca se les permitió entrar al país (a pesar de los anuncios oficiales que declaraban lo contrario).

Si bien muchas organizaciones sociales y de la sociedad civil, empresas privadas, incluso el crimen organizado (qué raro fue eso), comenzaron a recolectar ayuda y llevarla a la región afectada, en algunos lugares el gobierno reclamó los bienes, con la ayuda de las fuerzas armadas, y les dijo a los voluntarios que se fueran. La ayuda se colocó en bolsas con el logotipo de las instancias oficiales de bienestar social y se ofreció como ayuda oficial en su lugar.

Las instancias oficiales ni siquiera sabían cuántas personas vivían en las dos aldeas más afectadas cerca del volcán. Eso se hizo dolorosamente visible esta semana cuando hubo una discusión acerca de cuántas personas, de hecho, aún estaban desaparecidas. 110 muertos y 192 desaparecidos oficialmente, y aproximadamente 3000 personas evacuadas. Pero, de hecho, el registro formal de la población no tenía números formales sobre cuántas personas se registraron allí. Durante algún tiempo, se dijo que todavía habría más de 2000 personas desaparecidas, vistos los cientos de personas fuera de la morgue, todavía esperando ansiosamente noticias sobre sus seres queridos. Por ahora, existe un consenso de que entre 200 y 400 personas siguen desaparecidas, el número formal permanece en 192, sin ninguna certeza.

Es un hecho que los pueblos afectados estaban situados peligrosamente cerca de un volcán que siempre está activo. La gente solía escuchar rumores provenientes del interior del volcán, con erupciones de vez en cuando, y hasta seis pequeñas explosiones cada hora, día y noche. Los pueblos se establecieron hace más de 20 años, de manera informal (sin registro), cerca del volcán, porque la tierra es muy fértil.

Muchas de las personas afectadas son humildes, trabajan como agricultores o trabajadores de temporada, viven en tierras que no son aptas para la vida, visto el alto riesgo. Sin embargo, en Guatemala existe una historia de exclusión y poca atención a las comunidades rurales. Las personas viven donde pueden vivir y es allí donde, lógicamente, estas tierras se convierten en una alternativa para ellos. Una de las primeras reacciones del presidente guatemalteco fue que no le quedaba centavos para este tipo de emergencias. Las redes sociales se vieron abrumadas por la incredulidad y las reacciones de vergüenza vicaria. Agregando a esto una estructura institucional muy débil, entonces se obtiene, como resultado, comunidades altamente vulnerables.

Cuando ocurrió la erupción, las personas que no pudieron huir oportunamente trataron de esconderse en su casa. Pero sus casas se convertirían en su tumba, con algunas excepciones que escaparon milagrosamente de las nubes con lava, barro y restos sobrecalentados que rodaban y entraban en las casas.

He llorado esta semana, varias veces, viendo y escuchando en las noticias las historias desgarradoras de los sobrevivientes: un joven adulto que lloraba desesperadamente por su madre en el techo de su casa, el resto ya no era visible y su madre todavía estaba en algún lugar adentro , enterrado bajo los escombros. Una mujer sollozando porque perdió a toda su familia, hermanos, hermanas, padres. Un hombre mirando a su alrededor con desesperación, hacia el aire y el ambiente gris, en un lugar donde solía pararse su casa, tratando de entender que nunca volverá a ver a su esposa e hijos. Otra mujer que encontró vivos a dos de sus hijos, pero todavía faltaban tres. Muchas vidas han cambiado para siempre en esa tarde de domingo.

En los años noventa, viví casi ocho años en esa región, a unos 20 km de ese volcán. Solía ​​ver el Volcán de Fuego, y el vecino volcán Acatenango, fuera de mi ventana, como volcanes gemelos mirando majestuosamente el área. Conozco bien la región, es hermosa y está llena de naturaleza. Pero la semana pasada, se convirtió en un lugar oscuro y mortal, la naturaleza mostrando su poder y dominio una vez más, con los sobrevivientes tratando de entender lo que les acaba de pasar, aún lejos de retomar sus vidas nuevamente.


Por si quiere ayudar

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